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Richard Cantillon (década de 1680 - maio de 1734) foi um economista franco-irlandês e autor de Essai sur la Nature du Commerce en Général (Ensaio sobre a Natureza do Comércio em Geral), um livro considerado por William Stanley Jevons como o "berço da economia política". Apesar da pouca informação existente sobre a vida de Cantillon, sabe-se que ele tornou-se um banqueiro e mercador de sucesso em sua juventude. Seu sucesso derivou em grande parte das conexões políticas e empresariais que ele formou através de sua família e através de seu ex-empregador, James Brydges. Durante o final da década de 1710 e o começo da década de 1720, Cantillon especulou financeiramente e mais tarde ajudou a fundar a Companhia do Mississippi de John Law, com a qual ele obteve grande riqueza. No entanto, seu sucesso veio à custa de seus devedores, que o perseguiam com processos, acusações criminais e planos de assassinato até sua morte em 1734.

Essai permanece como a única contribuição existente de Cantillon para a economia. Ele foi escrito por volta de 1730 e circulou amplamente na forma de manuscrito, não sendo publicado até 1755. Apesar de ter tido muita influência no desenvolvimento inicial das escolas clássica e fisiocrata de pensamento, Essai foi deixado de lado até sua redescoberta por Jevons no final do século XIX. Cantillon foi influenciado por suas experiências como um banqueiro e especialmente pela bolha especulativa da Companhia do Mississippi de John Law. Ele também foi muito influenciado por economistas anteriores, especialmente por William Petty.