Crocodylia

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Como ler uma infocaixa de taxonomiaCrocodylia
Ocorrência: Cretáceo Superior - Recente, 83.5–0 Ma
Famílias de crocodilianos atuais: superior à esquerda, Crocodylidae; inferior à esquerda, Gavialidae; direita, Alligatoridae.
Famílias de crocodilianos atuais: superior à esquerda, Crocodylidae; inferior à esquerda, Gavialidae; direita, Alligatoridae.
Classificação científica
Reino: Animalia
Filo: Chordata
Classe: Reptilia
Clado: Eusuchia
Ordem: Crocodylia
Owen, 1842
Distribuição geográfica
World.distribution.crocodilia.1.png
Famílias

Os crocodilianos ou crocodilos são os répteis da ordem Crocodilia (ou Crocodylia), na qual existem 24 espécies vivas e numerosos fósseis. São répteis maioritariamente grandes, predadores e semi-aquáticos. Pertencem a esta ordem os crocodilos (família Crocodylidae), os aligátores e caimões (ambos da família Alligatoridae) e os gaviais (da família Gavialidae). Embora por vezes a palavra crocodilo se utilize vulgarmente para se referir a todos os membros da ordem, propriamente falando só são verdadeiros crocodilos os da família dos crocodilídeos. Surgiram há 83,5 milhões de anos no Cretáceo tardio (na época Campaniana) e são os parentes vivos mais próximos das aves, dado que os dois grupos são os únicos sobreviventes do grande grupo dos Archosauria. O clado Pseudosuchia, que é membro do grupo total da ordem, surgiu há uns 250 milhões de anos no Triássico, diversificando-se durante o Mesozóico.

Répteis de grande porte, compactos e com forma corporal que lembra os lagartos, crocodilianos apresentam focinhos longos e achatados, caudas comprimidas lateralmente, e olhos, ouvidos e narinas voltados para o topo da cabeça. São bons nadadores e em terra podem caminhar naturalmente, com "passo alto" (levantando o corpo do chão) ou com "passo baixo" (perto do chão), e as espécies menores são até mesmo capazes de galopar. A sua pele é grossa e coberta de escamas que não se sobrepõem. Os dentes são cónicos e uma mordida muito poderosa. O coração dos corcodilianos apresenta quatro câmaras e, tal como as aves, possuem um sistema unidirecional de ventilação ao redor dos pulmões e, conforme outros répteis não avianos, são ectotérmicos.

Os crocodilianos encontram-se principalmente em terras baixas dos trópicos, mas os aligátores também vivem no sudeste de Estados Unidos e no rio Yangtzé da China. São fundamentalmente carnívoros, e as diversas espécies alimentam-se de animais como peixes, crustáceos, moluscos, aves e mamíferos; algumas espécies como o gavial têm uma alimentação especializada, enquanto que outros como o crocodilo de água salgada (Crocodylus porosus) têm dietas generalizadas. Os crocodilianos são tipicamente solitários e territoriais, embora possam realizar uma alimentação cooperativa. Durante a época reprodutiva, os machos dominantes procuram monopolizar as fêmeas disponíveis. As fêmeas põem ovos em ninhos com a forma de buracos ou montes e, ao contrário da maioria doutros répteis, cuidam as suas criações acabadas de eclodir.

Existem oito espécies de crocodilos que atacam os humanos. O maior número de ataques são os protagonizados pelo crocodilo-do-Nilo. Os humanos são a maior ameaça para as populações de crocodilianos devido à caça ou à destruição do habitat, mas a criação de crocodilianos em propriedades agrícolas reduziu em muito o comércio ilegal de peles de crocodilianos selvagens. As representações artísticas e literárias de crocodilianos são frequentes nas culturas humanas de diversas partes do mundo desde pelo menos a época do antigo Egipto. A primeira menção conhecida da história de que os crocodilos choram pelas suas vítimas, data do século IX, sendo mais tarde tema em obras de autores como William Shakespeare de finais do XVI e princípios do XVII.

Ortografia e etimologia[editar | editar código-fonte]

Durante décadas foram-se utilizando indiferentemente as ortografias Crocodilia e Crocodylia, começando pela redescrição do grupo feito por Schmidt a partir do termo anteriormente conhecido por Loricata.[1] Schmidt usou o termo mais antigo Crocodilia, baseando-se no nome original que lhe fora dado por Richard Owen.[2] Pouco depois, Wermuth optou por usar Crocodylia como nome mais apropriado para este grupo redescrito,[3] baseando-se no nome do género tipo Crocodylus (Laurenti, 1768).[4] Dundee, numa revisão de muitos nomes de répteis e anfíbios, argumentou fortemente em favor de Crocodylia como melhor ortografia para o grupo.[5] Este uso justifica-se pela existência de outros taxon com um " y ", como a superordem Crocodylomorpha. No entanto, quando publicou o nome em 1842 , Richard Owen utilizou o " i". Essa ortografia também é mais consistente com o termo grego κροκόδειλος.[6] Contudo, até à chegada da cladística e da nomenclatura filogenética não foram apresentadas justificações mais sólidas para optar por uma ortografia ou por outra.[7]

Antes de 2003, Crocodilia/Crocodylia era um grupo que compreendia tanto os animais modernos de hoje em dia (o grupo coroa) como os seus parentes mais distantes, mas que agora estão situados em grupos maiores chamados Crocodylomorpha e Pseudosuchia.[7] Com a actual definição, Crocodylia está restrito apenas aos antepassados mais recentes dos crocodilianos actuais (jacarés, crocodilos e gaviais), ficando excluídos os mais distantes.[7] Esta distinção é mais importante para os paleontólogos que estudam a evolução dos crocodilos. Portanto, as ortografias alternativas Crocodilia e Crocodylia são ainda intercambiáveis na literatura neontológica (que estuda só os organismos existentes, não os extintos).

Crocodilia parece ser uma latinização da palavra grega κροκόδειλος (crocodeilos), que significa lagarto] e crocodilo-do-Nilo.[8] Crocodylia, tal como Wermuth cunhou, em relação ao género Crocodylus, parece que deriva do antigo grego κρόκη (kroke),[9] que significa praia de cascalho, e de δρîλος ou δρεîλος (dr(e)ílos) que significa 'verme'. O nome pode referir-se ao hábito que o animal tem de apanhar banhos de sol nas ribeiras de gravilha do Nilo.[10]

Morfologia e fisiologia[editar | editar código-fonte]

Esqueleto montado e taxidermia dum crocodilo-do-nilo.
Os crocodilianos, como este caimão-almiscarado, podem submergir na água fazendo emergir na superfície da água apenas os orifícios nasais, olhos e ouvidos.

O tamanho dos crocodilianos varia entre o das espécies pequenas de Paleosuchus e Osteolaemus, que atingem entre 1 a 1,5 m, à do crocodilo de água salgada, que alcança os 7 m e pode pesar até 2 000 kg, embora algumas das espécies pré-históricas, como o Deinosuchus do Cretáceo tardio, eram ainda maiores e alcançavam os 11 m[11] e 3 450 kg.[12] Costumam apresentar dimorfismo sexual, no qual os machos são bem maiores do que as fêmeas.[13] Apesar de apresentarem certa diversidade na forma do focinho e dentes, todas as espécies de crocodilianos possuem essencialmente a mesma morfologia corporal. Têm um corpo robusto com aparência de lagarto, com focinhos alongados e aplanados e costas lateralmente compridas (conduplicadas).[12] As patas são de tamanho reduzido; as patas anteriores têm cinco dedos com pouca ou nenhuma membrana interdigital, e as patas traseiras têm quatro dedos palmados e um quinto dedo rudimentar.[14] O esqueleto é bastante característico dos tetrápodes, embora o crânio, pelve e costelas sejam especializadas;[13] em particular, os processos cartilaginosos das costelas permitem que o tórax colapse quando mergulham e a estrutura da pelve pode acomodar grandes massas de comida[15] ou mais ar nos pulmões.[16] Ambos os sexos têm cloaca, uma só câmara com uma única saída na base da cauda na qual se abrem os orifícios intestinal, urinário e o tracto reprodutivo,[13] que abriga o pénis dos machos e o clítoris das fêmeas.[17] O pénis dos crocodilianos está permanentemente erecto e depende de músculos cloacais para a sua eversão, e de ligamentos elásticos e um tendão para ser recolhido.[18] Os testículos ou ovários estão localizados perto dos rins.[19]

Os olhos, ouvidos e orifícios nasais dos crocodilianos estão na parte superior da cabeça. Isto permite-lhes caçar as suas presas com a maior parte do seu corpo submerso.[20] Os crocodilianos possuem nos olhos um tapetum lucidum que aperfeiçoa a visão em condições de pouca luminosidade.[14] A sua vista para o ar é muito boa, mas é significativamente pior debaixo de água.[21] A fóvea doutros articulados normalmente é circular, mas nos crocodilos consiste numa barra horizontal formada por muitos receptores apertadamente juntos que cruza a parte do meio da retina. Possuem ainda uma membrana nictitante que cobre os olhos sempre que o animal mergulha por completo. Além disso, algumas glándulas da membrana nictitante segregam um lubrificante salgado que mantém o olho limpo. Quando um crocodiliano abandona a água e se seca, esta substância torna-se visível, parecendo-se com "lágrimas".[14]

Os ouvidos estão adaptados para ouvir tanto no ar como na água, e as membranas timpânicas estão protegidas por solapas que podem abrir-se ou fechar-se por acção muscular.[22] Os crocodilianos têm uma elevada amplitude auditiva, com uma sensibilidade comparável à da maioria das aves e mamíferos.[23] Possuem apenas uma câmara olfactiva e o órgão vomeronasal ausenta-se nos adultos,[24] o que indica que toda a percepção olfactiva está limitada ao sistema olfactivo. Experimentos feitos com olfactómetros sobre o comportamento indicam que os crocodilos detectam tanto as substâncias químicas que viajam pelo ar como as solúveis em água e utilizam o seu sistema olfactivo para caçar. Quando estão sobre a água, os crocodilos intensificam a sua capacidade de detectar substâncias olorosas voláteis por meio dum bombeio gular, que é um movimento rítmico do fundo da faringe.[25][26] O seu bem desenvolvido nervo trigémeo permite-lhes detectar vibrações na água.[27] Não conseguem mexer livremente a língua, que se mantém fortemente fixa por uma membrana rogada.[15] Apesar de o cérebro do crocodilo ser bastante pequeno, possuem capacidade de aprendizagem maior do que o da maioria dos répteis.[28] Embora não possuam cordas vocais como as dos mamíferos nem de siringe como a das aves,[29] os crocodilianos podem produzir vocalizações fazendo vibrar três abas que têm na laringe.[30]

Locomoção[editar | editar código-fonte]

Crocodilo-do-nilo enquanto nada. A sequência segue da direita para a esquerda.

Os crocodilianos são excelentes nadadores. Durante a locomoção aquática, a sua cauda muscular ondula de um lado para o outro impulsionando-o pela água, enquanto que as patas se mantêm juntas ao corpo para reduzir a fricção.[20][31] Quando o animal precisa de parar, virar ou realizar manobras em diferentes direcções, estende as patas convenientemente. Os crocodilianos nadam devagarinho com elegantes movimentos sinuosos da cauda tanto à superfície como debaixo de água, mas quando são perseguidos ou quando são os próprios a perseguir uma presa podem mover-se rapidamente.[32] Os crocodilianos estão menos adaptados para se moverem por terra, e são peculiares entre os articulados porque têm dois modos diferentes de locomoção terrestre, os chamados "passo alto" e o "passo baixo".[14] As articulações dos tornozelos flexionam-se de duas maneiras diferentes ao contrário doutros répteis, uma característica que partilham com alguns dos primeiros arcossauros. Um dos ossos superiores do tornozelo, o astrágalo, move-se com a tíbia e fíbula. O outro, o calcâneo, a nível funcional pertence ao pé, e tem uma cavidade na qual se ajusta uma projecção do astrágalo. O resultado é que as patas podem ser estendidas quase que verticalmente abaixo do corpo quando estão em terra, e os pés podem rodar durante a locomoção com movimentos de torsão no tornozelo.[33]

Os crocodilianos, como este aligátor-do-mississippi, podem caminhar com "passo alto" com as patas estendidas quase verticalmente, ao contrário doutros répteis.

O "passo alto" dos crocodilianos, em que levantam o ventre e a maior parte da cauda mantendo-os acima do chão, é algo único entre os répteis vivos. Em certa medida, faz lembrar o modo de caminhar dos mamíferos, e tem a mesma sequência de movimentos das patas: anterior esquerda, posterior direita, anterior direita, posterior esquerda.[32] O "passo baixo" é parecido com o "passo alto", mas sem elevar o corpo do chão, sendo bastante diferente do caminhar reptante dos lagartos e salamandras. O animal pode mudar duma forma de caminhar para outra instantaneamente, entretanto o "passo alto" é a sua forma usual de locomoção em terra. O animal pode elevar o corpo e adoptar esta postura imediatamente, ou pode dar um ou dois passos com "passo baixo" antes de elevar o corpo. Ao contrário da maioria dos outros articulados terrestres, quando os crocodilianos aumentam o seu passo aumentam a velocidade na qual a metade inferior de cada pata (em vez de toda a pata) se move para a frente; deste modo, aumenta o comprimento da passada enquanto que a duração do passo diminui.[34]

Embora sejam normalmente lentos em terra, os crocodilianos são capazes de fazer rápidas e breves corridas, pondendo alguns atingir entre 12 e 14 km/h por curtas distâncias.[35] Podem efectuar uma rápida entrada na água a partir das margens lamacentas deitando-se no chão, retorcendo o corpo de um lado para o outro e estendendo as patas. Em algumas espécies como o Crocodylus porosus, a passada pode progredir até atingirem o galope. Isto implica que as patas posteriores impulsionem o corpo para a frente e as patas anteriores passem a suportar o peso. Em seguida, as patas posteriores movem-se para a frente à medida que a coluna vertebral se flexiona dorsoventralmente, e esta sequência de movimentos repete-se.[36] Durante a locomoção terestre, um crocodiliano pode manter o dorso e a cauda direitos, dado que as escamas estão unidas às vértebras por músculos.[15] Tanto em terra como na água, os crocodilianos podem saltar ou galgar pressionando a cauda e patas traseiras contra o chão e depois lançando-se para o ar.[20][37]

Mandíbulas e dentes[editar | editar código-fonte]

Crânio do aligátor-do-mississippi (Alligator mississippiensis).
Crânio dum crocodilo-do-nilo (Crocodylus niloticus) comparado com um crânio humano.

A forma do focinho dos crocodilianos varia segundo a espécie. Os crocodilos podem apresentar focinhos magros ou largos, enquanto que os aligátores e caimões possuem focinhos predominantemente largos. Os gaviais têm focinhos muito alongados e magros. Os músculos que fecham as mandíbulas são bem mais maciços e potentes do que os que as abrem,[13] sendo uma pessoa facilmente capaz de manter fechar a boca dum crocodilo. Inversamente, é extremadamente difícil forçar a abertura da boca.[38] Os poderosos músculos que a fecham estão unidos à porção média da mandíbula inferior e a articulação mandibular une-se à articulação atlanto-occipital, o que permite o animal abrir a boca com um ângulo superior a 75º.[15]

Os crocodilos têm uma das forças de mordida mais poderosas do reino animal. Num estudo publicado em 2003, mediu-se a força da mordida de um aligátor-do-mississippi que atingiu os 2 125 lbf (9 500 N).[39] Num estudo de 2012, um crocodilo de água salgada Crocodylus porosus tinha uma força de mordida ainda superior, de 3 700 lbf (16 000 N). Este estudo não encontrou correlação entre a força da mordida e a forma do focinho. Não obstante, as mandíbulas extremadamente delgadas do gavial são relativamente fracas e melhor adaptadas para fechar rápido a boca. A força de mordida do já extinto Deinosuchus estima-se que podia alcançar os 23 000 lbf (100 000 N),[12] inclusive superior ao de dinossauros terópodes como o Tyrannosaurus.[39]

Os dentes dos crocodilianos variam de grossos a afiados e com forma de agulha. As espécies de focinho largo têm dentes que variam em tamanho, enquanto que os das espécies de focinho estreito são mais uniformes. Os dentes dos crocodilos e gaviais costumam ser mais visíveis que os dos aligátores e caimões quando as mandíbulas estão fechadas.[40] A forma mais simples de distinguir os crocodilos dos aligátores é observar a sua linha mandibular. Os dentes da mandíbula inferior dos aligátores encaixam-se nas cavidades da mandíbula superior, sendo que apenas os dentes superiores ficam à mostra quando têm a boca fechada. Os dentes do maxilar inferior de um crocodilo encaixam-se nas ranhuras situadas na parte externa da mandíbula superior, fazendo com que sejam visíveis tanto os dentes superiores como os inferiores quando fecham a boca.[41]

Os crocodilos são polifiodontes e podem substituir cada um dos cerca de 80 dentes até 50 vezes ao longo das suas vidas, que podem durar entre 35 e 75 anos.[42] São os únicos vertebrados não-mamíferos com alvéolos dentários.[43] Ao lado de cada dente totalmente crescido existe outro pequeno de substituição e uma célula-tronco odontogenética na lâmina dentária em espera, que pode ser activada quando for preciso.[44] À medida que o animal cresce, a substituição dos dentes torna-se significativamente mais lenta e, eventualmente, pára à medida que o animal envelhece.[40]

Pele e escamas[editar | editar código-fonte]

Pele dum crocodilo-do-nilo novo

A pele dos crocodilianos é grossa e cornificada, e é coberta por escamas não sobrepostas chamadas escudos, dispostos em fileiras e padrões regulares. Estas escamas estão-se a produzir continuamente por divisão celular na camada inferior da epiderme, o estrato germinativo, e a superfície de cada escudo desprende-se periodicamente. A superfície externa dos escudos é constituída por beta-queratina relativamente rígida, enquanto que a região articular entre os escudos contém somente a mais flexível alfa-queratina.[45]

Muitos dos escudos encontram-se reforçados por placas ósseas chamadas osteodermas, que são do mesmo tamanho e forma que as escamas superficiais mas crescem por baixo delas. São mais numerosas no dorso e pescoço do animal e podem formar uma armadura protectora. Normalmente têm cristas grumosas prominentes, cobertas por uma resistente beta-queratina.[13] A maioria da pele da cabeça está fundida ao crânio.[15] A pele do pescoço e flancos é frouxa, enquanto que a do abdómen e a da parte inferior da cauda está embainhada em grandes escudos quadrados planos dispostos em fileiras bem definidas.[13][46] Os escudos contêm vasos sanguíneos e podem actuar absorvendo ou radiando calor durante a termorregulação.[13] Investigações realizadas também sugerem que os iões alcalinos libertos no sangue procedentes do cálcio e magnésio dos osteodermos actuam como um tampão quando se encontram muito tempo debaixo de água, de outro modo, com aumento dos níveis de dióxido de carbono causariam acidose.[47]

Alguns escudos contêm um único poro chamado órgão sensorial tegumentário. Os crocodilos e gaviais têm estes escudos em grande parte dos seus corpos, enquanto que os aligátores e caimões só os possuem na cabeça. Não se sabe qual é concretamente a sua função, mas sugere-se que possam ser órgãos mecano-sensoriais.[48] Outra possibilidade é que podem produzir uma secreção oleosa que impede que a lama se adira à pele. Existem glándulas tegumentares pares prominentes nas dobras cutâneas da garganta, e outras nas paredes laterais da cloaca. Propuseram-se várias funções para elas. Podem desempenhar alguma função na comunicação, pois evidências indirectas sugerem que segregam feromonas usadas no cortejo ou na nidação.[13] A pele dos crocodilianos é forte e pode resistir a danos causados pelos seus co-específicos, e o sistema imunitário é suficientemente eficaz para curar ferimentos em poucos dias.[49]

Circulação[editar | editar código-fonte]

Os crocodilianos talvez tenham o sistema circulatório mais complexo de todos os articulados. Possuem um coração de quatro câmaras e, ao contrário doutros répteis existentes,[50] têm dois ventrículos e uma aorta esquerda e outra direita, que estão conectadas por um orifício chamado forame de Panizza. Tal como nas aves e mamíferos, os crocodilianos têm válvulas cardíacas que conduzem o fluxo sanguíneo numa só direcção pelas câmaras cardíacas. Também têm válvulas exclusivas com forma de dente que, quando se engrenam, fazem com que o sangue se dirija à aorta esquerda e para fora dos pulmões, e depois de volta para o corpo.[51] Este sistema pode permitir que animal permaneça submerso por um longo período de tempo, porém esta hipótese tem sido alvo de contestação.[52] Outras possíveis razões para este peculiar sistema circulatório podem estar relacionadas com as necessidades da termorregulação, a prevenção de edemas pulmonares, ou facilitar uma rápida recuperação da acidose metabólica. Reter o dióxido de carbono no corpo permite o aumento dos níveis de secreção ácida gástrica e assim uma maior eficiência digestiva, e o melhor funcionamento de outros órgãos gastrointestinais como o pâncreas, baço, intestino delgado e fígado.[53]

Quando mergulham, a frequência cardíaca dos crocodilianos torna-se cada vez mais lenta até atingirem apenas um ou dois latejos por minuto, sendo que o fluxo sanguíneo para os músculos é consideravelmente reduzido. Quando regressa à superfície para respirar, a sua frequência cardíaca acelera em questão de segundos, e os músculos recebem apenas sangue recentemente oxigenado. Diferentemente doutros tantos mamíferos marinhos, os crocodilianos apresentam pouca mioglobina para poderem armazenar oxigénio nos músculos. Durante o tempo em que estão debaixo de água, os músculos recebem oxigénio com uma elevada concentração de iões bicarbonato, que faz com que a hemoglobina do sangue libere oxigénio.[54]

Respiração[editar | editar código-fonte]

Vídeo de fluoroscopia de raios-X duma fêmea do jacaré-do-mississippi que mostra a contração dos pulmões durante a respiração.

Antigamente acreditava-se que os crocodilianos respiravam como os mamíferos, o fluxo de ar circulava nos seus pulmões para dentro e para fora de forma mareal, entretanto, os estudos publicados em 2010 e 2013 concluíram que respiram de forma mais parecida com a das aves, com fluxos de ar que se movem nos pulmões num circuito unidirecional. Sempre que um crocodiliano inala, o ar flui através da traquéia e dos dois brônquios primários (vias primárias), que se ramificam noutras vias aéreas secundárias. O ar continua a mover-se através destes, depois passam por vias terciárias mais estreitas, e em seguida e pela primeira vez por vias secundárias. O ar flui de volta para as vias primárias e é exalado para o exterior. Estas válvulas aerodinâmicas na árvore bronquial foram hipotetizadas para explicar como é possível que os crocodilianos têm um fluxo de ar unidireccional sem o auxílio dos sacos aéreos que as aves possuem.[55][56]

Os pulmões dos crocodilianos estão ligados ao fígado e à pélvis pelo músculo diafragmático (análogo ao diafragma dos mamíferos). Durante a inalação, os músculos intercostais externos expandem as costelas, permitindo que o animal tome mais ar, enquanto que o músculo isquiopúbico causa que as cadeiras se movem para baixo e tirem da barriga para dentro, o músculo diafragmática tira do fígado para trás. Quando exalam, os músculos intercostais internos empurram as costelas para dentro, enquanto que o músculo reto abdominal empurre os quadris e o fígado para a frente e o ventre para dentro.[16][50][57][58] À medida que os pulmões se expandem no espaço anteriormente ocupado pelo fígado e se comprimem quando se movem para trás, esse movimento é designado por "pistão do fígado". Os crocodilos também podem usar esses músculos para ajustar a posição de seus pulmões; controlando assim a sua flutuabilidade na água. O animal afunda quando puxa os pulmões em direção à cauda e flutua quando os puxa para a cabeça. Isto permite que os crocodilianos andem pela da água sem criar distúrbios que possam chamar a atenção a possíveis presas. Com isto, também podem girar e retorcer-se, movendo os pulmões lateralmente.[57]

Enquanto nadam e submergem, os crocodilianos parecem utilizar mais o volume pulmonar para o flutuação do que propriamente para armazenar oxigénio.[50] Pouco antes de submergir, o animal exala o ar para reduzir o seu volume pulmonar atingindo uma força ascensional (flutuabilidade) negativa.[59] Quando submersos, os crocodilianos fecham as fossas nasais hermeticamente. Todas as espécies possuem uma válvula palatal, que é uma aba membranosa da pele na parte de trás da cavidade oral que impede que a água flua para o interior da garganta, esófago e traquéia.[13][14] Isso permite que eles abram a boca embaixo d'água sem se afogarem.[14] Normalmente, podem permanecer debaixo de água por quinze minutos seguidos ou menos, no entanto alguns podem conter a respiração por cerca de duas horas em condições ideais.[60] Não se sabe ao certo qual é a profundidade máxima que conseguem alcançar, mas sabe-se que os crocodilos podem mergulhar até pelo menos 20 m.[61]

Digestão[editar | editar código-fonte]

Os crocodilianos têm dentes que se adaptaram para capturar e agarrar as suas presas, e engolem a comida sem mastigar. O tracto digestivo é relativamente curto, uma vez que a carne é uma substância bastante simples de digerir. O estômago está dividido em duas partes: uma moela muscular que tritura a comida, e uma câmara digestiva na qual as enzimas actuam.[62] O estômago é mais ácido do que o doutros articulados e contém cristas para gastrólitos, que têm uma função na ruptura mecânica da comida engolida inteira ou em grandes quantidades. A digestão é feita mais rapidamente durante o tempo quente.[20] Apresentam uma taxa metabólica muito baixa e, consequentemente, baixas necessidades energéticas. Isto permite-lhes sobreviver durante muitos meses com uma única refeição completa, digerindo a comida lentamente. Podem resistir a um jejum prolongado, vivendo da gordura armazenada entre as refeições. Inclusivamente, as crias recém-nascidas podem resistir cerca de 58 dias sem comida, perdendo nesse período 23% do seu peso corporal.[63] Um crocodilo adulto precisa entre uma décima e uma quinta parte da comida que necessitaria um leão do mesmo peso, podendo viver meio ano sem comer.[63]

Termorregulação[editar | editar código-fonte]

Gavial indiano em cativeiro apanhando sol e abrindo a boca.

Os crocodilianos são ectotérmicos, produzem pouco calor internamente e dependem de fontes de calor externas para manter a sua temperatura corporal. O sol é a sua principal fonte de calor, enquanto que a imersão na água pode também aumentar a sua temperatura por condução, ou arrefecer o animal se estiver um tempo muito frio. O principal método utilizado para regular a temperatura é comportamental. Por exemplo, um aligátor em regiões temperadas, pode começar o dia a tomar banhos de sol em terra. Um animal volumoso aquece mais lentamente, mas basta umas horas para não tardar e regressar à água, onde mantém exposta ao sol a sua superfície dorsal. Durante a noite permanece submerso, e a sua temperatura baixa lentamente. O período que passa a apanhar sol é maior no Inverno e menor no Verão. Para os crocodilos dos trópicos, evitar o sobrequecimento torna-se uma preocupação comum. Podem apanhar sol brevemente pela manhã, mas depois vão para a sombra, permanecendo ali o resto do dia, ou mergulham na água para se refrescar. O acto de abrir a boca pode ajudar no arrefecimento dos seus corpos, designadamente por evaporação de líquidos do revestimento da boca.[64] De todas estas formas, o nível de temperatura dos crocodilianos mantém-se geralmente entre os 25 e 35 °C, e costuma manter-se entre os 33 °C.[65]

As áreas de distribuição dos aligátores da América e da China abrangem regiões que por vezes passam por períodos de congelação no Inverno. Como são ectotérmicos, a temperatura interna do corpo dos crocodilianos baixa à medida que a temperatura desce, e ficam num estado inactivo. Voltam a estar activos nos dias quentes, mas geralmente não se alimentam com refeições completas durante o Inverno nessas zonas. Com o tempo frio, permanecem submersos com a cauda em águas mais profundas e menos frias, mantendo à superfície apenas as narinas. Se se formar gelo na água, os crocodilos conservam buracos livres de gelo para poderem respirar, havendo inclusive casos em que se observou que os seus focinhos congelavam no gelo. Através de ondas sensíveis à temperatura implantadas em aligátores do Mississippi selvagens foi possível constatar que as temperaturas do núcleo interno do seu corpo podiam descer até cerca de 5 °C (41 °F<) mas, desde que permaneçam capazes de respirar não apresentam efeitos nocivos assim que o tempo aquece.[64]

Osmorregulação[editar | editar código-fonte]

O crocodilo-de-água-salgada Crocodylus porosus enquanto descansa numa praia.

Nenhuma espécie viva de crocodilianos pode ser considerada verdadeiramente marinha. Apesar de o chamado crocodilo-de-água-salgada (Crocodylus porosus) e o crocodilo-americano (Crocodylus acutus) poderem nadar mar adentro, os seus habitats normais são as desembocaduras de rios, estuários, manguezais e lagos hipersalinos. Não obstante, várias espécies extintas tinham habitats marinhos, incluindo o recentemente extinto "Gavialis" papuensis, que vivia em habitats completamente marinhos das costas das Ilhas Salomão.[66] Todos os crocodilianos necessitam manter os níveis adequados de concentração de sais nos fluídos corporais. A osmorregulação está relacionada com a quantidade de sais e água que permuta com o meio ambiente. A absorção de água e sais dá-se pelo recobrimento da boca, sempre que bebem água, quando acidentalmente engolem água ao se alimentarem, e dos sais presentes na comida.[67] O corpo perde água de várias formas, como sempre que respiram, pela urina e fezes, através da pele e pelas glándulas excretoras de sal presentes na língua, as quais só se encontram em crocodilos e gaviais.[68][69] A pele é uma barreira bastante eficiente tanto contra a água como contra iões. A abertura da boca provoca perda de água por evaporação a partir da mucosa bucal, e em terra, também perdem água através da pele.[68] Os maiores exemplares conservam melhor a homeostase em momentos de stress osmótico do que os mais pequenos.[70] Os crocodilianos recém-nascidos são muito menos tolerantes à exposição à água salgada do que outros indivíduos juvenis de idade mais avançada, provavelmente porque possuem uma maior relação área superficial-volume.[68]

Os rins e o sistema excretor são muito parecidos com os doutros répteis, contudo os crocodilianos não possuem bexiga. Em água doce, a osmolalidade (a concentração de soluções que contribuem para a pressão osmótica duma dissolução) no plasma sanguíneo é muito maior do que na água que o rodeia. Os animais estão bem hidratados, e a urina na cloaca é abundante e diluída, e o nitrogénio é excretado na forma de bicarbonato amónico.[70] A perda de sódio é baixa e dá-se sobretudo através da pele em condições de água doce. Na água do mar, ocorre o contrário. A osmolalidade no plasma é menor do que na água que o rodeia, provocando um efeito desidratante para o animal. A urina cloacal é muito mais concentrada, branca e opaca, e os resíduos nitrogenados expulsos encontram-se essencialmente na forma de ácido úrico insolúvel.[68][70]

Ecologia e história vital[editar | editar código-fonte]

Distribuição e habitat[editar | editar código-fonte]

Caimão-comum imerso em água coberta de vegetação.

Os crocodilianos são répteis de vida anfíbia, que passam parte do seu tempo na água e outra parte em terra. O último género sobrevivente que era totalmente terrestre, Mekosuchus, extinguiu-se há cerca de 3 000 anos assim que os humanos chegaram às ilhas do Pacífico, tornando a extinção possivelmente antropogénica.[71] Os crocodilianos são maiormente animais dos trópicos; à excepção dos aligátores autóctones na América do Norte e na China, que vivem no sudeste dos Estados Unidos até muito a norte dos trópicos e no rio Yangtzé, respectivamente. O único sítio do mundo onde convivem crocodilos e aligátores é a Flórida, nos Estados Unidos.[72] A maioria dos crocodilos vivem em terras baixas, e alguns podem ser encontrados a 1 000 m de altura, onde as temperaturas são normalmente 5 °C (9 °F) mais baixas do que na costa. Nenhum deles reside permanentemente no mar, embora haja alguns que se possam aventurar nele, e várias espécies toleram as águas salobras dos estuários, manguezais, e a salinidade extrema de lagos hipersalinos.[73] O crocodilo-de-água-salgada Crocodylus porosus é o crocodiliano com uma distribuição mais ampla, estendendo-se desde o leste da Índia à Nova Guiné e norte da Austrália. Grande parte do seu êxito deve-se à sua capacidade de nadar pelo mar e colonizar novos lugares, mas não se restringe a ambientes marinhos, passando muito do seu tempo nos estuários, rios e grandes lagos.[74]

As diferentes espécies utilizam vários tipos de habitats aquáticos. Algumas espécies são relativamente mais terrestres e preferem os pântanos, as lagoas e as ribeiras aos lagos, onde podem apanhar sol, havendo abundância de vida vegetal que pode sustentar uma fauna diversificada. Outros passam mais tempo na água e habitam os troços baixos dos rios, manguezais e estuários. Estes habitats também possuem uma rica flora, proporcionando comida em abundância. Os gaviais asiáticos encontram peixes dos quais se alimentam em lagoas e remansos de rios com correntes rápidas. Os caimões-anões do sul da América habitam em correntes rápidas e frias, frequentemente perto de quedas-d'água, e outros caimões vivem em rios lentos e lagos de águas quentes. Os crocodilos habitam principalmente os rios, e o aligátor da China encontra-se em rios lentos turvos que percorrem pelas planícies inundáveis da China.[73] O aligátor norte-americano é uma espécie adaptável e habita em pântanos, rios ou lagos de águas límpidas ou quentes. Os factores climáticos também afectam a sua distribuição local. Durante a estação seca, os caimões podem ficar restringidos a poças profundas dos rios durante vários meses; na estação das chuvas, grande parte da savana dos Llanos (Venezuela) fica desolada, e os crocodilianos espalham-se por toda a planície.[75] Os crocodilos-do-deserto na Mauritânia adaptaram-se ao seu ambiente árido permanecendo em buracos ou tocas num estado de estivação durante os períodos mais secos. Quando chove, estes réptiles reúnem-se nas ali chamadas gueltas (poças, lagoas).[76]

Crocodilos americanos apanhando sol.

A terra seca é também importante para os crocodilianos, uma vez que lhes proporciona oportunidades para banharem-se ao sol, fazer os ninhos e fugir das temperaturas extremas. Ao abrirem a boca evaporam a humidade e isto tem um efeito refrescante, e várias espécies utilizam tocas pouco fundas em terra para se manterem frescos. Rebolar na lama pode também ajudar-los a evitar o sobreaquecimento.[77] Quatro espécies de crocodilos podem trepar árvores de fácil acesso para apanhar sol em zonas com falta de ribeiras.[78] O tipo de vegetação que beira os rios e lagos habitados por eles é essencialmente a floresta tropical húmida, com manguezais nas zonas de estuário. Estas florestas são de grande importância para estes animais, porque criam micro-habitats adequados nos quais podem prosperar. As raízes das árvores absorvem água quando chove, liberando-a depois lentamente no meio ambiente. Quando se devasta floresta para dar lugar à agricultura, os rios tendem a encher-se de limo, a água escoa rapidamente, os cursos de água podem secar na estação seca e pode haver inundações na estação húmida. A destruição dos habitats florestais é provavelmente uma ameaça maior para os crocodilianos do que a caça.[79]

Ocupação do espaço[editar | editar código-fonte]

Os cocodilianos adultos são tipicamente territoriais e solitários. Os indivíduos podem defender os locais onde apanham sol, os sítios de nidificação, zonas de alimentação, resguardos, e sítios onde passam o Inverno. Os machos dos crocodilos-de-água-salgada estabelecem territórios anuais que abrangem vários locais de nidificação das fêmeas. Algumas espécies são ocasionalmente gregárias, especialmente durante as secas, quando vários indivíduos se reúnem nos sítios com água remanescente da seca. Os indivíduos de algumas espécies podem partilhar sítios para apanhar sol em certos momentos do dia.

Alimentação[editar | editar código-fonte]

Crocodilo-do-nilo emboscando um gnu em migração enquanto atravessa o rio Mara.

São animais fundamentalmente carnívoros, e as dietas das diferentes espécies podem variar com relação à forma do focinho e a agudeza dos dentes. As espécies com dentes afiados e focinhos delgados e compridos, como o gavial e o crocodilo-de-água-doce-australiano, estão especializadas para comer peixes, insectos e crustáceos, enquanto que as espécies com focinhos muito largos e dentes grossos, como o aligátor da China e o caimão C. latirostris, especializaram-se a comer moluscos com conchas duras. As espécies com focinhos e dentes com características intermédias entre as outras duas, como o crocodilo-de-água-salgada e o aligátor-do-mississippi, têm dietas generalizadas e oportunisticamente comem invertebrados, peixes, anfíbios, outros répteis, aves e mamíferos.[12][80] Embora sejam essencialmente carnívoros, várias espécies foram observadas a comer frutas, pelo que podem exercer um importante papel na dispersão de sementes nos seus habitats.[81]

Em geral, os crocodilianos são predadores de vigia e emboscada,[12] ainda que as estratégias de caça dependam da espécie e das presas que vão caçar. As presas terrestres são vigiadas na beira da água e depois agarradas e afogadas na água.[20][82] Os gaviais e outras espécies piscívoras movem lateralmente as suas mandíbulas de um lado para o outro para capturar as presas e estes animais podem saltar da água a uma altura considerável para caçar aves, morcegos, e peixes saltadores.[80] Os animais pequenos podem ser mortos com traumatismos cervicais assim que o predador sacode a cabeça.[82] Os caimões usam as suas caudas e corpos para conduzir os peixes para águas pouco profundas.[20] Também escavam para recolher invertebrados que se encontram enterrados nos fundos,[14] e o Paleosuchus trigonatus pode inclusive caçar em terra.[12] Algumas espécies foram observadas fazendo uso de paus e ramos para atrair aves que estão a construir ninhos.[83] Os crocodilos-do-Nilo caçam cooperativamente,[20] e vários indivíduos podem alimentar-se de uma mesma carcaça. A maioria das espécies comem qualquer coisa apropriada que esteja ao seu alcance e são também necrófagos oportunistas.[14]

Um gavial a comer um peixe.

Os crocodilianos são incapazes de mastigar e têm que engolir a comida inteira, pelo que as presas que são muito grandes devem ser despedaçadas. São incapazes de comer um animal grande com uma pele grossa, e podem aguardar até que esta apodreça e se torne simples de rasgar.[80] Para rasgar um pedaço de carne duma grande carcaça, um crocodiliano gira o seu corpo continuamente enquanto o agarra com as mandíbulas, uma manobra conhecida como o "rolo da morte".[84] Durante a alimentação cooperativa, alguns indivíduos podem manter a presa fixa, enquanto que outros realizam os giros. Os animais não lutam nesse momento, e cada um retira-se com um pedaço de carne e espera pela sua vez de se alimentar. Normalmente alimentam-se com a cabeça fora da água.[85] A comida é segurada com as pontas das mandíbulas e atirada para a parte de trás da boca com uma sacudidela da cabeça para cima e depois engolida.[82] Os crocodilos-do-nilo podem armazenar carcaças debaixo d'água para consumo posterior.[14]


Reprodução[editar | editar código-fonte]

Uma progenitora aligátor-do-mississippi com o seu ninho e crias.

Os crocodilianos são geralmente políginos, e cada macho acasala com tantas fêmeas quanto possa.[86] É possível observar-se casais monogâmicos em aligátores-do-mississippi.[87] Os machos dominantes patrulham e defendem territórios que contêm várias fêmeas. Os machos de algumas espécies, como o aligátor-do-mississippi, atraem as fêmeas com um elaborado cortejo sexual. Durante o cortejo, os machos e fêmeas podem esfregar-se um contra o outro, dar voltas ao redor um do outro e realizar exibições de natação. O coito ocorre normalmente na água. Quando a fêmea está pronta para acasalar, ela arqueia as suas costas enquanto mergulha a cabeça e a cauda. O macho massaja o pescoço da fêmea e depois agarra-a com as suas patas traseiras, posicionando a sua cauda sob a dela para que as cloacas fiquem alinhadas e o seu pénis possa penetrar a fêmea. O acasalamento pode durar até 15 minutos, durante os quais o casal mergulha e regressa à superfície num processo que se repete continuamente.[86] Embora os machos dominantes geralmente monopolizem as fêmeas reprodutoras, sabe-se que existe paternidade múltipla nos aligátores-do-mississippi, em que até três machos podem gerar descendência numa única ninhada. Um mês depois do acasalamento, a fêmea começa a construir o ninho.[20]

Nile crocodile eggs

Dependendo da espécie, as fêmeas podem construir ninhos em forma de buracos ou montes,[20] estes últimos feitos de vegetação, folhas caídas, areia ou material do solo.[70] Constroem os ninhos perto das suas tocas ou covas. Os ninhos de diferentes fêmeas podem esporadicamente ficar bastante próximos, particularmente em espécies que nidificam em buracos. O número de ovos de uma ninhada pode variar entre dez a cinquenta. Os ovos estão protegidos por duras conchas feitas de carbonato de cálcio. O período de incubação é de dois ou três meses.[20] A temperatura de incubação determina o sexo das crias. As temperaturas constantes no ninho acima de 32 °C (90 °F<) produzem mais machos, enquanto que temperaturas abaixo de 31 °C (88 °F<) produzem mais fêmeas. Porém, o sexo dos crocodilianos pode ser determinado num intervalo muito curto, e os ninhos estão submetidos a mudanças de temperatura; como consequência, a maioria dos ninhos naturais produzem crias dos dois sexos, embora possa também haver ninhadas que dêem origem a um só sexo.[70]

As criações podem eclodir todas numa só noite.[88] Os crocodilianos são únicos entre os répteis pela grande quantidade de cuidados parentais que prestam às crias.[20] A mãe ajuda a desenterrar as crias do ninho e transporta-as para a água na sua boca. As crias acabadas de eclodir reúnem-se e permanecem perto da progenitora.[89] No jacaré-de-óculos dos Llanos venezuelanos, várias progenitoras deixam as suas crias numa mesma creche, e uma das mães fica de vigia.[90] As crias de muitas espécies tendem a apanhar sol em grupo durante o dia e dispersam-se durante a noite para se alimentarem.[88] O tempo que demoram para atingirem a idade de independência pode variar. Nos aligátores-do-mississippi, os grupos de jovens associam-se a adultos durante um ou dois anos, enquanto que os crocodilos-de-água-salgada e do Nilo juvenis tornam-se independentes em poucos meses.[20]

Comunicação[editar | editar código-fonte]

A vida social dos crocodilos começa ainda quando estão dentro do ovo, porque as crias começam a comunicar-se entre si antes de eclodirem. Comprovou-se que um leve ruído de repeniques que se faça perto do ninho é repetido pelas crias, uma após a outra. Esta comunicação temporária pode ajudar-las a eclodir simultaneamente. Depois de saírem do ovo, um jovem produz gemidos e grunhidos espontaneamente ou como resultado de estímulos externos e inclusive adultos não aparentados respondem rapidamente à chamadas de angústia dos jovens.[88]

As vocalizações são frequentes quando os jovens se dispersam, e de novo quando se reúnem pela manhã. Os adultos que estão nas proximidades, provavelmente os pais, também dão sinais de aviso na presença de predadores ou alertam as crias sobre a presença de comida. O índice e quantidade de vocalizações varia com a espécie. Os aligátores são os mais ruidosos, enquanto que algumas espécies de crocodilos são quase completamente silenciosas. As fêmeas adultas de crocodilo-da-nova-guiné e do crocodilo-siamês rugem quando se aproxima outro adulto, enquanto que os crocodilos-do-nilo grunhem ou bramem numa situação parecida. O aligátor do Mississippi é excepcionalmente ruidoso; emite uma série de cerca de sete bramidos ou urros guturais, cada um com um par de segundos, em intervalos de dez segundos.[88] Também faz vários grunhidos e bufidos. Os machos produzem vibrações na água para enviar sinais infrassónicos que servem para atrair as fêmeas e intimidar os machos rivais.[91] Uma protuberância maior situada na extremidade do focinho do macho do gavial pode servir como ressoador dos sons.[92]

Outra forma de comunicação acústica são os golpes com a cabeça. Estes normalmente começam quando a animal estando na água ergue o focinho e mantém-se quieto. Passado algum tempo, abre consideravelmente as mandíbulas e depois fecha-as de repente como se estivesse a morder o que provoca um forte ruído, e isto é imediatamente seguido por um forte golpe contra a água, salpicando, depois do qual pode mergulhar a cabeça e produzir muitas borbulhas. Algumas espécies em seguida rugem, enquanto que outras dão pancadas na água com as suas caudas. Os episódios de golpear com a cabeça estendem-se a todo o grupo. O propósito deste comportamento varia, mas parece estar associado com a manutenção de relações sociais, sendo também utilizado no cortejo.[88] Os indivíduos dominantes podem ainda exibir o seu tamanho corporal enquanto nadam na superfície de água, e um subordinado submete-se colocando a cabeça num ângulo agudo com as mandíbulas abertas antes de se retirar para baixo de água.[20]

Evolução[editar | editar código-fonte]

A ordem dos crocodilos, que são répteis grandes, apareceram cerca de 84 milhões de anos atrás no final do Período Cretáceo.[carece de fontes?] São os parentes vivos mais próximos das aves, pois os dois grupos são os únicos sobreviventes conhecidos do Archosauria. Os membros do grupo dos crocodilos, o clado Crurotarsi, apareceram cerca de 220 milhões de anos no período Triássico e exibiram uma larga diversidade de formas durante a Era Mesozóica.

No passado, esses répteis eram crocodilos marinhos, com o corpo protegido por forte couraça, de focinho muito alongado, totalmente adaptado à vida aquática. É importante assinalar, que de uma maneira geral, a ocupação do nicho marinho, por parte dos crocodilianos, está, em geral, associada a um aumento do seu comprimento corporal e ao alongamento do focinho. Estes crocodilos viviam perto do litoral continental alimentando-se, principalmente, de cefalópodes e peixes. Presume-se que capacidades de locomoção terrestre eram muito limitadas, raramente deslocavam-se à terra, salvo talvez para fazerem a reprodução.[carece de fontes?] Também é pensado que os primeiros representantes de crocodilos teriam sido pequenos insetívoros bípedes. No começo do Jurássico, tinham uma aparência mais crocodiliana. Já no fim deste período, os animais crocodilomorfos eram ainda pequenos quadrúpedes, com cerca de um metro de comprimento, com os membros posteriores mais compridos do que os anteriores, o que revelava a sua ancestralidade bípede.

Os crocodilos modernos teriam aparecido no fim do Cretáceo e muitos dos seus representantes eram já muito semelhantes às formas atuais. O grupo distingue-se dos outros crocodilianos pelo seu palato secundário completo, formado pelas maxilas, palatinos e pterigóideos, bem como por outras características do esqueleto. Os modernos crocodilianos compreendem os crocodilos (Crocodylidae), os aligátores (Alligatoridae) e os gaviais (Gavialidae). As duas primeiras famílias são conhecidas desde o Cretácico e através de todo o Terciário, enquanto que a terceira, a qual inclui os gaviais, apenas é conhecida a partir do Eoceno.

Locomoção[editar | editar código-fonte]

Crocodilianos são excelentes nadadores. Durante a locomoção aquática, a cauda muscular ondula de lado a lado para conduzir o animal através da água enquanto os membros são mantidos junto ao corpo para reduzir a resistência.[93] Quando o animal precisa parar ou manobrar em uma direção diferente, os membros são soltos.

Crocodilo-do-nilo nadando. Sequência começa da direita para a esquerda.
Crocodilianos, como esse jacaré-americano, podem fazer caminhada alta com os membros mantidos quase na vertical, ao contrário de outros répteis.

Crocodilianos são menos adaptados para a movimentação em terra, e são incomuns entre os vertebrados por possuírem dois meios diferentes de locomoção terrestre: a "caminhada alta" e a "caminhada baixa". A caminhada alta de crocodilianos, com a barriga e a maior parte da cauda sendo mantida fora do chão, é única entre os répteis vivos. Esta lembra um pouco a caminhada de um mamífero, com a mesma sequência de movimentos dos membros: dianteiro esquerdo, posterior direito, dianteiro direito, posterior esquerdo.[94] A caminhada baixa é semelhante à caminhada alta, mas sem levantar o corpo, e é bastante diferente da caminhada espalhada de salamandras e lagartos. O animal pode mudar de uma caminhada para a outra instantaneamente, mas a caminhada alta é o meio habitual de locomoção em terra.[95]

Classificação[editar | editar código-fonte]

Os crocodilianos existentes estão classificados em 3 famílias, 9 gêneros e 25 espécies.

Filogenia[editar | editar código-fonte]

Cladograma segundo Brochu (1997):[96]

Eusuchia 

Hylaeochampsa




Allodaposuchus


 Crocodylia 
 Gavialoidea 

Eothoracosaurus




Thoracosaurus




Argochampsa




Eosuchus



Gavialidae








Borealosuchus




Pristichampsus


 Brevirostres 
 Alligatoroidea 

Leidyosuchus




?Deinosuchus


Globidonta

Stangerochampsa




Brachychampsa



Alligatoridae






Crocodyloidea

Prodiplocynodon




Asiatosuchus




Brachyuranochampsa




Harpacochampsa



Crocodylidae












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